The Age of Living Machines 生物機器的時代

MIT 贈書,第二本開箱文。然後搭配閱讀 MIT Technology Review 期刊

知道Susan Hockfield 的,多半知道她是MIT 有史以來第一任女校長。但她從書本一開始就題到一個她認為更重要的點–她是MIT 有史以來第一任生物科學出身的校長。以工程學系見長的MIT,過去一直是工程類的學者成為校長。因此她的任命格外引人注目。(之前另一本書 “Scale: 規模的規律和秘密”就是物理學家不服氣人們說廿一世紀是生物學的世紀,進而開始結合兩種科學的有趣研究)

現在談到機器越來越生命化,總是有些許讓人不安的成分。這本書講到的反而是從生物或是大自然中取經,用更永續的方式提供人所需要的資源,除了新奇有趣之外,讓人覺得很有希望!

作者先提到 18世紀 經濟/人口 學家Malthus ( 馬薩爾斯)的人口災難論。就是地球資源完全跟不上人口增長的速度。於是隔一陣子就會有戰爭或是疾病等災難才能讓人口恢復平衡,不然食物絕對不足。

書中提到從效法九孔螺研發的有機電池 (解決用電和廢電池問題),從某種致命的蛋白質找出天然淨水的方案(解決水資源的問題),從基因科學找出無害的糧食增長方式(解決糧食問題),以及從腦內訊號運作研發的義肢(讓截肢不再等於殘障),等等。雖然還是覺得為什麼教授寫書就是讀起來比較硬,但看到這些生物學與工程思維碰撞出來的火花真實太妙了!

我的兩個心得:

  1. 跨領域整合未來只會更重要: 這本書最後講到要再度讓馬薩爾斯理論不成立,勢必要讓各種學術研究之間有更棒的跨領域融合方式。身為MIT前校長,不免一直置入行銷自己的學校。但以我跟MIT接觸的經驗,他們真的是力行這個方向!例如大腦研究,就囊括了分子學 (有台灣的院士喔!),電路學 (把腦神經視為電路板),生化科學,以及心理學,一起來面對共同敵人如阿茲海默症!
  2. 不是壓榨大自然,而是跟大自然取經: 近代的進步是工業化的成果,但過度使用這樣的思維,反而變成與大自然的零合遊戲。書中提到這些有生物訓練的科學家,因著對大自然創造的尊敬,更多是跟自然“取經”而非濫用。這讓我想起前陣子讀的一本好書 “Resilience Thinking” ,從生態學思考組織的設計(個人覺得莊子會很喜歡),讓組織更有韌性,更能永續經營。

搭配閱讀的是MIT Technology Review,本期由 Bill Gates 選出今年十大突破性科技。他選擇的包括:(本人不負責任的翻譯😜)

  1. 無需化糞池的馬桶
  2. 藥丸式的內視鏡 (會在體內自動化解)
  3. 手腕上的心電儀
  4. 改良的核能
  5. 二氧化碳收集器 (可有效分解,但是目前還很貴)
  6. 像人一般對話的AI
  7. 從早產兒大腦預測可能病變以提早介入治療
  8. 客制化的癌症預防針
  9. 植物製的漢堡 (真的很像,我吃過!現在美國漢堡王也有用 Impossible Meat 做的 Impossible Whopper)
  10. 機器手指靈巧度科技

不論是否認同他的選擇,我覺得他在採訪最後講的話很棒,說到這些科技讓人們省下很多時間時, “The 30 minutes you used to spend reading email could be spent doing other things. I know some people would use that time to get more work done — but I hope most would use it for pursuits like connecting with friends over coffee, helping your child with homework, or even volunteering in your community. That, I think is a future worth working toward”

“(科技幫助你)多出來的30分鐘,你可以花在其他事物上,我知道有些人就是用來做更多的工作。但我反而希望多出的時間,用來和朋友好好喝杯咖啡,用來教導孩子功課,或甚至義務為社區服務。這樣的生活,才是我認為值得努力爭取的未來)

至於期刊選出廿一世紀最糟的10大“科技”是什麼呢?

  1. Google Glass (主要是顧人怨吧)
  2. 電子投票 (太多爭議和被駭的風險)
  3. Segway (昂貴的警察玩具)
  4. One laptop per child (真的。但這也是MIT media lab 提出來的,所以這算是一種自省嗎?)
  5. CRISPR babies (基因訂制嬰兒,光翻譯我就覺得很不 OK)
  6. Data Trafficking (數據被濫用,已經是社會和政治問題了)
  7. 虛擬貨幣
  8. 電子煙
  9. 咖啡膠囊 (主要是不環保)
  10. 自拍棒 (哈哈哈哈哈!)

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