Invention and innovation

AI 的熱潮讓摩爾定律的指數型成長似乎繼續下去,現在是個發明創新的黃金時代嗎?比爾蓋茲最常推薦的一位作者Vaclav Smil 的新書,逆風的指出其實並不然,而有趣的是比爾蓋茲這次也只有部分同意,但還是很推薦這本書。

「發明」與「創新」看起來好像是很接近的東西,其實在事物發明之後更多需要持續的創新才能夠讓他有真實的影響力。這本不是很長的書,有這簡潔的結構。作者舉出一些當時成功,但事後才發現有害的發明,一些雷聲大雨點小的發明,以及那些大家引頸期盼卻遲遲未發生的發明。最後從這個歷史的脈絡點出為何他對於現在發明與創新的擔憂。

#曾經成功卻造成危害的發明
這當中包括「含鉛汽油」,冷氣使用的「氯氟碳化合物」,以及殺蟲所需的「DDT」。很特別的是其中前兩項是同一人所發明的。這些發明在當時所有的選項當中,都顯得是最有效以及最經濟實惠的。這些後來發現的傷害難道當時不知道嗎?從歷史看起來即使知道也沒有明顯的證據,而且當問題急迫或是經濟效應非常明確時,很難抵擋他們被大量的使用。我個人覺得最有趣的是D D T的故事,在幾年前讀過一本書從「蚊子」的角度去敘述人類歷史,就知道在世界大戰期間其實因瘧疾而死的士兵是超過戰場上的傷亡。D D T在這樣的時空背景下出現,當然是被視為救世主。但是就在幾年過後,當人們發現蚊子居然出現抗藥性,但是噴灑地區的其他生物開始出現大量的死亡,而人類的身心健康也受到了影響,大家才驚覺他的危害。

許多的發明是否對長久是好的,真的是要經過時間的考驗。書中倒是對於國際之間如何合作,逐步禁止使用這些有害的物質,有相當正面的一個分析。那麼,當中發明其中兩樣的科學家難道是罪大惡極的?作者只是反問,他所造成的傷害絕難道會大於奧本海默的原子彈嗎?

(延伸報導:一本好看的書如何喚起大眾對於DDT傷害大自然的重視?

《寂靜的春天》瑞秋·卡森 – 現代環境保護論的起源

#雷聲大雨點小的發明
這裡面包括了Airship(像是齊柏林飛船),核能發電,以及超音速的飛機。核能發電當然是有一定程度的普及,但作者會這樣的歸類,是因為當時有許多大膽的預測可能發電會如何解決全球供電的問題,但其實核能發電佔整體現今全世界發電不到一成。而且柏林飛船類似的技術,其實到現在還不時地會人重新拿出來討論可行性。特別是北極海域無法航行的船道,不時地會有人躍躍欲試想要再度嘗試飛船的技術。作者對於成功的可能性並不看好,但隨著時間推移和其他條件的改變,誰能說的準呢?

#引頸期盼卻遲遲未來的發明
原來馬斯克的hyper loop在19世紀就已經有人在想像了。但每一次有大量的炒作和期待,接下來總是把預測的時間又往後推了好幾年。另一個我覺得很有趣的是「固氮穀物」的發明。人類大部分作為主食的穀物,需要大量的肥料才能夠支撐。但大自然當中有一些豆科的植物,在菌類的幫助之下,能夠把空氣中含量豐沛的氮自行轉化成可以供給養分的氨,避免大量施肥造成土地的傷害。許多人試著讓這樣的菌類可以影響主食的穀物,一方面解決糧食需要,也能夠保護土地。但這樣子的期待目前還遙遙無期。

右上角就可以看到19世紀想像的Hyperloop 真空移動

從歷史的結果看起來,最明確的一件事情就是人類預測未來能力非常差。 作者提到近代因為摩爾定律的指數型發展,再加上媒體對於許多事物大膽的炒作,讓人感到現在是個大創新的時代。他對於這樣的看法是比較憂心的。摩爾定律所創造某些巨大價值的事物(他舉例像是社群媒體還有抖音),都吸走了過多的資金,讓真正迫切需要解決的問題反而不被重視。作者的願望,是與其想盡辦法找尋移民外太空之路,或是預期機器智慧超過人類的奇點,還不如把更多的發明創新能力放在解決人類要在地球上永續生存,以及資源能夠更加平均分配的方法吧!

至於比爾蓋茲不同意的是哪些呢?可以看他去年11月的讀書心得

Is this real an unrivaled era of innovation?”

📚延伸閱讀

📕”How the world really works
中文版「這個世界運作的真相」

Vaclav Smil另一本好書。書中有許多篇章講到撐起世界運轉的四大材料:阿摩尼亞、鋼鐵、水泥、塑膠。是的,比起晶片(也是非常重要),這幾個材料搭建起現代社會的基礎命脈。因著他們,才有足夠的食物,足夠的水源供給配送,足夠的安全居住之處。

與其花過度注意力在談論遙遠的未來,不管是樂觀主義或是悲觀派,還不如專心接下來十年能夠做什麼,而且不要有立竿見影的期待。

📗”A Brief History of Motion” 移動的簡史

其實電動車和共享乘車的概念是百年前沒有成功商業化的發明,百年後的現在才時機成熟。

這本書從古代人們開始使用輪子說起,到後來維持數千年的馬車,接下來就是名副其實的「鐵馬」腳踏車,工業革命的產物火車,然後就是近百年來形塑我們生活與城市樣貌的汽車。隨著車從資產逐漸變為「移動」的服務,我們是否能想像一個無人開車的世界呢?

📘”The Mosquito” 蚊子與人類世界史

人類歷史上許多的戰爭,成也蚊子,敗也蚊子?

“書店中整排戰爭歷史的書,以及好萊塢編織的故事都扭曲了一個讓人類自信受創的事實,那就是:從歷史的結果看來,蚊子傳染的疾病所造成的死亡,遠超過戰爭中的人力,物資,或是最有策略性的將軍” — 傑瑞戴蒙 《槍砲,病菌,與鋼鐵》的作者 (繼續大推這本書!)

(心得裡,有附上歷史上美國政府請迪士尼與華納兄弟所拍攝的防蚊衛教影片連結)

One Reply to “Invention and innovation”

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